Siguiendo la ruta del dinero

Por Jason Buch

mayo 10, 2021 | 5:02 am


Lui Carlos Castillo El Drag贸n

Esta historia es parte de Reporting the Border, un proyecto del International Center for Journalists en asociaci贸n con el Border Center for Journalists and Bloggers. Fue producido en asociaci贸n con Type Investigations.

Durante cuatro a帽os, los investigadores federales estimaron que millones de d贸lares robados a los contribuyentes mexicanos pasaron por un banco del sur de Texas. Cuando siguieron el rastro, esos millones los condujeron a bienes ra铆ces, autom贸viles y aviones. Pero en 2018, esas investigaciones se detuvieron repentinamente.

El apodo 鈥楨l Drag贸n鈥 de Luis Carlos Castillo Cervantes lo hace sonar como un narcotraficante implacable. Las ra铆ces de su alias, sin embargo, est谩n en el negocio bastante mundano por el que era conocido en M茅xico: ten铆a la licencia exclusiva del pa铆s para arrendar una marca popular de equipos de pavimentaci贸n de carreteras. Las m谩quinas, que raspan y trituran el asfalto viejo mientras pavimentan las carreteras, arrojan oscuras nubes de humo. De ah铆, 鈥El Drag贸n鈥, 鈥el Drag贸n鈥 o 鈥渆l Rey de los Dragones鈥, como tambi茅n se le conoce.

Castillo construy贸 su imperio empresarial siendo generoso, incluso enviando a los pol铆ticos bolsas de lona llenas de dinero en efectivo. Al trabajar con los gobiernos estatales de M茅xico, Castillo parec铆a encontrar casi imposible hacer negocios sin pagar sobornos. M谩s tarde se revel贸 que hab铆a gastado millones llenando los bolsillos de funcionarios de todo el pa铆s inflando el valor de sus contratos para cubrir los gastos adicionales. Con el dinero llegando, hizo lo que hacen tantos empresarios exitosos del norte de M茅xico: se mud贸 a Texas.

En Texas, Castillo no era conocido por su apodo intimidante. Era conocido por su riqueza: sus famosos amigos; su lujoso estilo de vida, que inclu铆a un garaje lleno de autom贸viles, incluido un deportivo y sedanes de lujo; su compra y venta de bienes ra铆ces; y sus grandes donaciones a las campa帽as de destacados pol铆ticos.聽

En 2005, Castillo complet贸 la construcci贸n de una casa de 25,000 pies cuadrados en Mission, con una piscina, hileras de 谩rboles c铆tricos y un lugar para eventos de 8,000 pies cuadrados, todo rodeado por altos muros compuestos.聽

Los conocidos describieron al alto y bien arreglado Castillo como afable y educado, pero los vecinos que viv铆an en el vecindario suburbano sin salida vieron el dinero. Los helic贸pteros iban y ven铆an. M煤sicos con suficiente renombre como para llenar estadios en Houston, San Antonio y Dallas tocaban fiestas privadas en su casa.聽

En el interior, Castillo mostr贸 una foto de s铆 mismo con el ex presidente George W. Bush. En 2005, fue anfitri贸n de un evento de campa帽a para el entonces gobernador de Texas y luego Secretario de Energ铆a, Rick Perry. El evento tambi茅n sirvi贸 como una cumbre informal de gobernadores fronterizos. Entre los asistentes se encontraban los gobernadores de los estados mexicanos de Coahuila, Tamaulipas y Veracruz. Los registros de financiamiento de campa帽as revelan que de 1997 a 2010, Castillo don贸 m谩s de $26,000 a campa帽as estatales y federales en los Estados Unidos, la mayor铆a de las cuales fueron para Perry.聽

Seg煤n un an谩lisis del Colectivo de Datos Anticorrupci贸n, un grupo de investigadores y periodistas que abogan por pol铆ticas y leyes para frenar la corrupci贸n transnacional, entre 2007 y 2020, las empresas de Castillo compraron y vendieron decenas de propiedades inmobiliarias en los condados de Cameron e Hidalgo. Castillo compr贸 una peque帽a participaci贸n, menos del 10 por ciento, del Banco Inter National en McAllen y estableci贸 una oficina en la sede del banco.

Alrededor de 2008, las inversiones de El Drag贸n parec铆an particularmente visionarias: a medida que la violencia relacionada con las drogas se extend铆a por M茅xico, los mexicanos ricos hu铆an a trav茅s de la frontera y los pol铆ticos y empresarios mexicanos invirtieron en bienes ra铆ces, a salvo de las devaluaciones del peso, los rivales pol铆ticos vengativos y los esquemas de extorsi贸n. Pero mezclados con el flujo de dinero leg铆timo hab铆a miles de millones de d贸lares en dinero de la droga, sobornos y fondos robados de las arcas del gobierno.聽

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Los fiscales federales en San Antonio intentaron confiscar esta casa de 2,383 pies cuadrados en un lote de casi un acre con piscina en 2012, alegando que fue comprado con dinero robado del estado de Coahuila. Eventualmente retiraron su demanda como parte de un acuerdo de culpabilidad con el ex tesorero del estado, quien entreg贸 millones de d贸lares en otros activos. Un miembro de la familia vendi贸 la casa en 2017.

Para Texas, y particularmente el sur de Texas, esto fue una bendici贸n. Dinero sucio fluy贸 hacia el mercado inmobiliario local en medio de la Gran Recesi贸n, y pol铆ticos corruptos y due帽os de negocios de M茅xico pagaron impuestos sobre decenas de millones de d贸lares en bienes ra铆ces. Este a帽o, Castillo deber谩 m谩s de $90,000 en impuestos solo en su mansi贸n en la ciudad de Mission, Texas. Esos pol铆ticos y empresarios iniciaron negocios y gastaron dinero en centros comerciales de alto nivel en Dallas, San Antonio, Houston y el Valle del R铆o Grande. Los peque帽os bancos fronterizos los aceptaron con gusto como clientes y fueron recompensados 鈥嬧媍on millones de d贸lares en negocios.聽

鈥淟as inversiones fueron mucho m谩s seguras [en Estados Unidos]. Estaban garantizados 鈥, dice Javier Pe帽a, quien supervis贸 las operaciones de la Administraci贸n de Control de Drogas (DEA) en gran parte del sureste de Texas como agente especial a cargo de su divisi贸n de Houston de 2011 a 2014.鈥 Esa gente ten铆a el dinero en efectivo. Ten铆an la previsi贸n鈥.

Las conexiones de El Drag贸n resultaron invaluables para sus amigos pol铆ticos en M茅xico que quer铆an mudarse y asegurar el dinero obtenido a trav茅s del soborno, admiti贸 Castillo m谩s tarde. Ellos tambi茅n quer铆an traer dinero a Texas y comprar bienes ra铆ces. Pero las leyes bancarias estadounidenses someten a los pol铆ticos extranjeros y sus familiares a una capa adicional de escrutinio, y se espera que los bancos se aseguren de que el dinero de las llamadas "personas pol铆ticamente expuestas" est茅 limpio. Castillo, sin embargo, podr铆a ayudar a las personas a abrir cuentas en Inter National y luego pagar los sobornos directamente sin transferencias bancarias transfronterizas que despertaran sospechas.聽

Era un socio incre铆blemente valioso para el banco, y Castillo present贸 a sus empleados a alcaldes mexicanos, jefes de departamentos del gobierno estatal y gobernadores, quienes se convertir铆an en clientes lucrativos. Ninguno de ellos, sin embargo, se compara con el hombre con el que El Drag贸n los relacion贸 en 2008.聽

Un d铆a a finales de ese a帽o, Guillermo Flores Cordero, un hombre de negocios bigotudo, calvo y arrugado de Coahuila, lleg贸 a McAllen en un avi贸n fletado y fue recibido por Castillo. y representantes de Inter National. Flores Cordero hab铆a descubierto una manera ingeniosa de capitalizar el dinero sucio que se trasladaba de M茅xico a Texas: si un clept贸crata en M茅xico le daba, digamos, 10 millones de pesos adquiridos mediante sobornos en efectivo, Flores Cordero depositar铆a el dinero en cuentas bancarias vinculadas a sus negocios mexicanos leg铆timos. Una vez en el banco, el dinero ser铆a transferido a sus cuentas en los Estados Unidos, haciendo que las transferencias parezcan transacciones leg铆timas. Desde sus cuentas en Estados Unidos, podr铆a transferir dinero a un pariente del clept贸crata en M茅xico, un poco menos de $ 1 mill贸n al tipo de cambio en el oto帽o de 2008, y menos su recorte de aproximadamente el 10 por ciento. A partir de ah铆, ese pariente podr铆a comprar una casa en Texas, vender la casa e integrar las ganancias nuevamente en el sistema bancario.

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Una empresa controlada por el ex tesorero de Coahuila H茅ctor Javier Villarreal Hern谩ndez compr贸 media docena de propiedades comerciales en Brownsville, incluida esta. Los fiscales en San Antonio presentaron una demanda para decomisarlo en 2012. Despu茅s de que Villarreal Hern谩ndez se declarara culpable, su compa帽铆a lo vendi贸 a un tercero, seg煤n muestran los registros de escrituras.

El esquema fue detallado m谩s tarde en la corte por fiscales federales. Durante los pr贸ximos cuatro a帽os, los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley estimaron m谩s tarde, casi $30 millones en sobornos y dinero directamente robado a los gobiernos estatales mexicanos pasar铆an a trav茅s de las cuentas Internacionales de Flores Cordero y una parte de ellas al mercado inmobiliario de Texas. Esos d贸lares y fondos de esquemas de lavado similares se destinaron a propiedades e inversiones inmobiliarias compradas con dinero sucio robado a los contribuyentes mexicanos. Condominios frente al mar en South Padre Island. Una casa opulenta de casi 8,000 pies cuadrados al oeste de Austin. Una mansi贸n con vista a un campo de golf en las afueras de Houston. Autom贸viles de lujo. Aviones. Otros eran menos llamativos: una farmacia en San Antonio. Casi todas las propiedades comerciales en una intersecci贸n concurrida en Brownsville. Lotes vac铆os programados para desarrollo en San Antonio y South Padre Island. Compras tan mundanas como las pavimentadoras de El Drag贸n.

Las operaciones complejas de lavado de dinero que involucran a empresarios con conexiones pol铆ticas como Castillo y Flores Cordero casi nunca terminan en la mira de los investigadores estadounidenses. Pero cinco a帽os despu茅s de que El Drag贸n y Flores Cordero lanzaran su esquema de lavado de dinero en Inter National, las cosas cambiaron. En 2013, cuando Flores Cordero y su esposa aterrizaron en San Antonio para pasar un fin de semana de vacaciones, los agentes federales los arrestaron por cargos de lavado de dinero. Tres a帽os despu茅s de eso, los agentes arrestaron a Castillo.聽

Esos arrestos fueron el resultado de una serie de investigaciones realizadas entre 2012 y 2017 por un grupo de trabajo federal contra el lavado de dinero con sede en Texas. Los fiscales de los distritos judiciales del sur y oeste de Texas acusaron a casi 20 personas como resultado de las investigaciones. A trav茅s de procedimientos penales y civiles, los fiscales intentaron confiscar m谩s de 100 propiedades, incluidos seis aviones, 12 autom贸viles, 32 cuentas bancarias y 55 propiedades inmobiliarias en 10 ciudades de Texas, as铆 como en Nueva York, Los 脕ngeles y Miami. En total, el valor de los activos que el gobierno de Estados Unidos dijo que los funcionarios mexicanos compraron en Estados Unidos super贸 los 100 millones de d贸lares.聽

Entonces, de repente, las investigaciones se detuvieron.聽

Vigilancia de la DEA

Jennifer S谩nchez comenz贸 su carrera en el Servicio de Aduanas de EE. UU. Trabajando en la interdicci贸n de narc贸ticos en el sur de Texas. A principios de la d茅cada de los noventa, tom贸 un trabajo en la DEA y una d茅cada m谩s tarde fue destinada a M茅xico, donde se encontr贸 trabajando en estrecha colaboraci贸n con Roberto Velasco Bravo, quien supervisaba las investigaciones del crimen organizado para la polic铆a federal de M茅xico. Una tarde de primavera de 2008, hombres armados del c谩rtel mataron a Velasco Bravo cerca de su casa en un barrio de clase media alta de la Ciudad de M茅xico.聽

Un testigo en el juicio del jefe del c谩rtel de Sinaloa, Joaqu铆n 鈥淓l Chapo鈥 Guzm谩n, testific贸 m谩s tarde que Velasco Bravo fue asesinado porque trabajaba para traficantes rivales, pero S谩nchez dice que cree que muri贸 porque estaba limpio.

鈥淓ra un buen hombre鈥, dice S谩nchez. "Lo mataron porque no quiso aceptar el soborno".

A principios de 2012, S谩nchez acababa de concluir una investigaci贸n de seis meses sobre las finanzas de un farmac茅utico que se hab铆a estado beneficiando de la venta sin escr煤pulos de opioides. S谩nchez dijo que le hab铆a confiscado $ 2 millones de d贸lares y que se hab铆a ido con una nueva apreciaci贸n de c贸mo pod铆a usar un rastro de papel para golpear las billeteras de los delincuentes.

S谩nchez, quien ya no est谩 con la DEA, se neg贸 a hablar sobre casos espec铆ficos de lavado de dinero, en parte porque algunas investigaciones est谩n en curso. Pero estaba dispuesta a hablar sobre las investigaciones de lavado de dinero en general: los casos que, seg煤n ella, requieren una disciplina y una atenci贸n al detalle que la mayor铆a de los agentes no tienen o no pueden prescindir.

鈥淯n agente no quiere sentarse en su escritorio鈥, dice. 鈥淨uieren correr y golpear a la gente en la cabeza. Llegaba a las 9 en punto, a las 10 de la ma帽ana. A veces me sentaba en ese escritorio hasta las 9 de la noche solo mirando los papeles ".

La DEA presenta casos deteniendo a los narcotraficantes y haciendo que se delaten unos a otros. E incluso los agentes que persiguen a los capos pueden completar sus estad铆sticas con una dieta constante de arrestos y decomisos de drogas mientras golpean a los [narcos] subordinados en el camino hacia sus objetivos principales. Pero esos casos lo llevan solo hasta cierto punto en los escalones superiores del inframundo, dice S谩nchez. Para llegar a las personas que mantienen unido el sistema, como los pol铆ticos corruptos que protegen a los narcotraficantes, los agentes tienen que seguir el dinero, y eso significa un tipo diferente de investigaci贸n.

Luis Carlos Castillo, El Drag贸n
La unidad 1401 de esta torre de condominios frente al mar de 28 pisos se vendi贸 en una subasta de gobierno por 640 mil d贸lares en 2013. Los fiscales federales en Brownsville hab铆an alegado que el condominio fue comprado por un testaferro del ex gobernador de Tamaulipas Tom谩s Yarrington Ruvalcaba. Yarrington Ruvalcaba se declar贸 culpable de un cargo de conspiraci贸n para lavado de dinero en marzo de 2021.

Las personalidades tambi茅n juegan un papel en el trabajo, dice ella. Se trata tanto de jugar bien juntos, en cooperaci贸n entre agencias o entre聽 personas; la competencia puede descarrilar una investigaci贸n r谩pidamente, permitiendo que los criminales salgan libres. Por el contrario, un agente y un fiscal que se interesen en un tipo de caso inusual pueden cambiar por completo la forma en que los funcionarios abordan el crimen.

Entonces, en 2012, cuando una mentora le pregunt贸 si quer铆a unirse a un esfuerzo de varias agencias para investigar transferencias bancarias sospechosas de pol铆ticos y empresarios mexicanos, solo tuvo que mirar la foto de Velasco Bravo sentada debajo de los papeles apilados en su escritorio, para saber la respuesta.

El tesorero de Coahuila

Las estrategias de Estados Unidos hacia M茅xico estaban cambiando. Mientras S谩nchez revisaba las transferencias electr贸nicas en su oficina en Houston, los fiscales de Brownsville se preparaban para acusar a Tom谩s Yarrington Ruvalcaba, ex gobernador del estado de Tamaulipas, por acusaciones de que hab铆a tomado dinero de los narcotraficantes. Luego, el 1 de febrero de 2012, un alguacil del condado de Smith que trabajaba cerca de Tyler detuvo una camioneta Mercedes que transportaba al ex tesorero de Coahuila H茅ctor Javier Villarreal Hern谩ndez, su esposa, un miembro de la familia y dos hijos.

En el veh铆culo encontraron 67.000 d贸lares y una escopeta. Los agentes se quedaron con el efectivo y entregaron a Villarreal Hern谩ndez a funcionarios del Departamento de Seguridad Nacional, quienes lo dejaron en libertad a los pocos d铆as. El d铆a de su arresto, seg煤n muestran los registros judiciales, el equipo de S谩nchez comenz贸 a investigar sus finanzas.

S谩nchez descubri贸 que entre 2009 y 2012, se hab铆an transferido 22 millones de d贸lares desde M茅xico a ocho cuentas bancarias de JP Morgan Chase controladas por familiares de Villarreal Hern谩ndez. Pero seg煤n una declaraci贸n jurada presentada por S谩nchez, el dinero no proven铆a de narcotraficantes ni de sobornos; se cre铆a que hab铆a sido adquirido mediante pr茅stamos fraudulentos que hab铆a obtenido Villarreal Hern谩ndez utilizando la l铆nea de cr茅dito del estado de Coahuila. Armados con poco m谩s que las transacciones financieras sospechosas y los reportes de prensa sobre Villarreal Hern谩ndez, S谩nchez y su equipo se propusieron encontrar un fiscal que entablara una demanda por confiscaci贸n de activos contra las cuentas.聽

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Otra propiedad comercial en la cartera del ex tesorero de Coahuila Villarreal Hern谩ndez. Este lavado de autos se encuentra en medio de cadenas de comida r谩pida y negocios locales junto a la Interestatal 69 en Brownsville. Los fiscales intentaron decomisarlo, pero finalmente acordaron dejar que la empresa de Villarreal Hern谩ndez, Peninsula South Padre LLC, se quedara con 茅l.

Para ganar el caso, los fiscales tendr铆an que demostrar que un funcionario mexicano a nivel estatal se hab铆a involucrado en un complejo esquema que involucraba la falsificaci贸n de la aprobaci贸n legislativa para pr茅stamos bancarios, que las v铆ctimas del crimen eran contribuyentes en M茅xico que deb铆an pagar los pr茅stamos. y que los beneficiarios, hasta cierto punto, eran contribuyentes en Texas. Ofrec铆a poca o ninguna intriga que mantuviera despierto al jurado durante un juicio prolongado.聽聽

Pero S谩nchez dice que lo vio de manera diferente: un funcionario extranjero estaba usando millones de d贸lares de dinero robado a los contribuyentes mexicanos para comprar bienes ra铆ces en todo Texas.

"Cuando vas detr谩s de los de cuello blanco, es una cosa diferente", dice ella. 鈥淓stos tipos no estaban necesariamente ordenando la muerte de alguien. Pero, no obstante, sigue debilitando a un pa铆s".

En marzo de 2012, los fiscales de la Oficina del Fiscal de Distrito del Condado de Bexar presentaron una demanda para decomisar alrededor de 6.5 millones en cuentas bancarias en poder de empresas fantasmas vinculadas a Villarreal Hern谩ndez. En cuesti贸n de semanas, los fiscales federales de la Fiscal铆a Federal en San Antonio presentaron una docena de demandas en busca de residencias y propiedades comerciales a nombre de sociedades de responsabilidad limitada controladas por familiares de Villarreal Hern谩ndez.聽

Al a帽o siguiente, los fiscales federales en Corpus Christi dieron seguimiento a su propia presentaci贸n contra una cuenta bancaria de $2.28 millones que Villarreal Hern谩ndez ten铆a en las Bermudas, as铆 como una cuenta de $ 2.76 millones en el territorio brit谩nico en poder de Jorge Juan Torres L贸pez, ex gobernador interino de Coahuila. En McAllen, los investigadores encontraron millones de d贸lares pasando a trav茅s de Inter National Bank y otros bancos estadounidenses, y terminaron en las cuentas estadounidenses de alcaldes mexicanos, funcionarios estatales, gobernadores y sus familias, en gran parte con la ayuda de El Drag贸n. Y hab铆a m谩s.

En diciembre de 2013, Flores Cordero, el arruinado empresario de Coahuila arrestado en San Antonio, admiti贸 que gan贸 $ 2.5 millones de d贸lares en comisiones enviando dinero sucio de M茅xico a Texas y se declar贸 culpable en Corpus Christi de un cargo de conspiraci贸n de lavado de dinero. Los fiscales retiraron los cargos contra su esposa.

En 2014, los fiscales de San Antonio presentaron una demanda para confiscar siete propiedades inmobiliarias del condado de Bexar que, seg煤n dijeron, fueron compradas con dinero robado del estado de Aguascalientes. Alegaron que en 2008, $ 5.5 millones de d贸lares pasaron a trav茅s de varias cuentas bancarias estadounidenses, incluidas cuentas en Inter National, al hijo del entonces gobernador de Aguascalientes, Luis Armando Reynoso Femat, que se utiliz贸 para comprar viviendas, lotes bald铆os y propiedades comerciales en San Antonio.聽

En 2015, los fiscales de Corpus Christi acusaron formalmente a Eugenio Hern谩ndez Flores, ex gobernador de Tamaulipas e invitado en el evento de campa帽a de Rick Perry en 2005 en la casa de Castillo. Los fiscales alegaron que $ 1 mill贸n de d贸lares que hab铆an pasado por las cuentas de El Drag贸n en 2009 fue dinero de soborno a Hern谩ndez Flores.聽

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Los fiscales federales llegaron a un acuerdo con el hijo del exgobernador de Aguascalientes Luis Armando Reynoso Femat en 2019. Hab铆an alegado en una demanda civil que Reynoso Femat compr贸 millones de d贸lares en bienes ra铆ces del condado de Bexar, incluido este peque帽o edificio de oficinas, con dinero robado. de las arcas del estado. Un abogado del hijo de Reynoso Femat dijo al San Antonio Express-News que hab铆a llegado a un acuerdo con el gobierno para vender la propiedad inmobiliaria, pero los registros de propiedad del condado muestran que todav铆a es propiedad de la empresa del hijo, R&S International Investments LP.

De 2012 a 2017, los investigadores produjeron acusaciones contra casi 20 personas, incautando bienes ra铆ces, aviones, autom贸viles y cuentas bancarias que hoy estar铆an valoradas en m谩s de $ 100 millones de d贸lares sin tener que poner un solo testigo en el estrado. Si bien algunos involucraron denuncias de tr谩fico de drogas, la mayor铆a de los casos se centraron en el robo y malversaci贸n de fondos p煤blicos. Dado que la mayor铆a de sus objetivos viv铆an en M茅xico, los fiscales se basaron en gran medida en demandas civiles que nombraron a los agentes de bienes ra铆ces de Texas como acusados.

Retos en el combate al lavado de dinero

Las demandas civiles de decomiso de activos han sido controvertidas durante mucho tiempo. Cuando la polic铆a local, por ejemplo, confisca varios miles de d贸lares en efectivo de un automovilista, los costos judiciales para que el propietario recupere el dinero a menudo es mayor que el efectivo real incautado, y los polic铆as generalmente se llevan el dinero sin tener que demostrar que el automovilista obtuvo a trav茅s de la actividad delictiva. Ese dinero a menudo se destina a fondos de decomiso para uso de los departamentos involucrados en la incautaci贸n.聽

En 2012, por ejemplo, la ciudad de Tenaha, Texas, resolvi贸 una demanda colectiva que impugnaba su pr谩ctica de decomiso, que seg煤n los cr铆ticos se basaba en el perfil racial. Entre los demandantes se encontraba un hombre de 32 a帽os a quien la polic铆a confisc贸 casi $ 4,000 en una parada de tr谩fico. Gast贸 casi la misma cantidad en honorarios legales para demostrar que el dinero era suyo y que no estaba sucio. Los cr铆ticos de los enjuiciamientos de la cleptocracia extranjera en Estados Unidos dicen que los investigadores usan t谩cticas similares pero se llevan millones en lugar de miles.

"Si no tienen pruebas suficientes para presentar [cargos] penales y obtener una acusaci贸n, lo que suceder谩 es que presentar谩n una demanda civil y se quedar谩n con los activos", dice Kevin Fisher, un abogado defensor de California. que ha representado a clientes que luchan en casos de cleptocracia.

Seg煤n Fisher, las demandas por decomiso de activos a menudo se basan en gran medida en pruebas circunstanciales. Una declaraci贸n jurada para perder una casa en Brownsville y $ 2.8 millones en una cuenta bancaria de Bermuda en poder del ex alcalde de Matamoros Erick Silva Santos, por ejemplo, revel贸 que Silva Santos ganaba solo alrededor de $ 100,000 al a帽o. 鈥淣o se conoce una fuente leg铆tima de ingresos para contabilizar la adquisici贸n de las propiedades del demandado鈥, explica la declaraci贸n jurada. Los abogados defensores dicen que si bien mostrar que los activos de un funcionario p煤blico exceden sus ganancias genera dudas, eso no es necesariamente evidencia de un delito.

Luis Carlos Castillo
Esta farmacia en el lado norte de San Antonio recaud贸 $ 8.8 millones de d贸lares cuando el gobierno de Estados Unidos la vendi贸 en una subasta en 2016. Fue una de las propiedades que el ex tesorero de Coahuila, Villarreal Hern谩ndez, entreg贸 despu茅s de declararse culpable de cargos de lavado de dinero.

Varias de las personas que quedaron atrapadas en las investigaciones, incluidos los exgobernadores de Tamaulipas y Aguascalientes, enfrentaron procesos penales en M茅xico. Otros no lo hicieron, lo que provoc贸 cr铆ticas de que Estados Unidos se estaba sobrepasando. Los abogados de Silva Santos, por ejemplo, llevaron documentos a la corte que demostraban que el ex alcalde hab铆a sido exonerado de irregularidades en M茅xico. De hecho, argumentaron, aunque los fiscales estadounidenses alegaron que Silva Santos recibi贸 sobornos en M茅xico, no hab铆an identificado una ley espec铆fica que 茅l hab铆a violado en M茅xico. Por lo tanto, si el dinero no es producto de un delito, Silva no puede ser acusado de blanqueo. Sin embargo, un juez dictamin贸 que Silva no pod铆a luchar contra la demanda civil porque era un fugitivo de una acusaci贸n por conspiraci贸n y fraude de lavado de dinero. Fisher llama a esta pr谩ctica "un atraco".

鈥淏谩sicamente lo vamos a acusar y declarar culpable de violar las leyes de su pa铆s como mecanismo que nos permitir谩 intentar incautar activos en este pa铆s, que es un puente demasiado lejos鈥, dice Fisher.

Los cr铆ticos en M茅xico se hacen eco de las preocupaciones de Fisher. Algunos miembros del Partido Revolucionario Institucional acusaron al Departamento de Justicia de M茅xico de realizar investigaciones paralelas de exfuncionarios para influir en las elecciones presidenciales de 2012 en ese pa铆s. En Estados Unidos, los abogados defensores acusaron al Departamento de Justicia de intentar ser una "potencia colonial de facto".聽

Pero Erica Benites Giese, ex directora de la unidad de litigios financieros de la oficina del fiscal federal con sede en San Antonio, dice que independientemente de que haya cargos en otro pa铆s, el gobierno de los Estados Unidos no puede hacer la vista gorda ante el dinero que cree que es sucio. .聽

"El gobierno tiene inter茅s en detener o reducir la influencia corruptora que estos delitos relacionados con la cleptocracia tienen en las personas, el comercio y la econom铆a de este pa铆s", escribi贸 Giese en un correo electr贸nico. "驴Vamos a mirar para otro lado cuando sabemos que se est谩 cometiendo un crimen (o una parte del mismo, aunque sea peque帽o) en los Estados Unidos?"

Luego estaban los que acogieron con agrado el escrutinio. M茅xico ha luchado denodadamente para combatir la corrupci贸n. Los fiscales y los auditores del gobierno carecen de los recursos para combatir eficazmente la corrupci贸n, dice Bernardo Le贸n Olea, abogado mexicano y defensor de la reforma de la justicia penal. Quiz谩s m谩s perjudicial para los esfuerzos anticorrupci贸n, dice, es un sistema pol铆tico en el que los gobernadores act煤an como jefes de partido. Los funcionarios de cada estado deben su puesto a la persona en la parte superior de la estructura del partido.

鈥淪i desobedecen a sus jefes, perder谩n sus trabajos, sus carreras y, en algunos casos, sus vidas鈥, dice Le贸n Olea.

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
Una empresa de autoalmacenamiento pag贸 11.45 millones d贸lares en una subasta del gobierno en 2016 por esta torre. Los fiscales federales confiscaron esta propiedad como parte de su investigaci贸n sobre decenas de millones de d贸lares robados al gobierno de Coahuila y blanqueados en Texas.

El dinero que fluye de M茅xico a Estados Unidos tiene impactos muy reales a trav茅s de la frontera. El estado de Coahuila, endeudado por miles de millones de pesos, est谩 perpetuamente comprometido, gastando hasta el 10 por ciento de su presupuesto anual para atender los pr茅stamos que el gobierno sac贸 mientras Torres L贸pez y Villarreal Hern谩ndez eran tesoreros. Las escuelas carecen de aire acondicionado. Los sistemas de agua en las zonas rurales deben actualizarse. Y durante la pandemia, el estado se ha visto obligado a endeudarse para impulsar la econom铆a y pagar los servicios de emergencia y la respuesta, todo hecho m谩s dif铆cil con su l铆nea de cr茅dito agotada.

鈥淭odo ese dinero podr铆a haber servido para hacer muchas cosas buenas para el estado, para la comunidad鈥, dice Jes煤s Ram铆rez, excongresista del Partido Acci贸n Nacional de Piedras Negras. "Pero b谩sicamente estaban perdidos".

En 2017, los partidarios de reformas en M茅xico estaban observando con entusiasmo cada nuevo caso que surg铆a de Texas. En enero de ese a帽o, dos meses despu茅s de que los agentes lo arrestaran, Castillo apareci贸 en el juzgado federal de Corpus Christi. Se declar贸 culpable de un cargo de conspiraci贸n de lavado de dinero, admitiendo haberse beneficiado de la enorme deuda de Coahuila, adem谩s de haber sobornado a Villarreal Hern谩ndez y Reynoso Femat.

Aproximadamente tres meses despu茅s, los fiscales de Corpus Christi aseguraron lo que ser铆a la acusaci贸n final de las investigaciones de la cleptocracia mexicana. Presentaron cargos de conspiraci贸n de lavado de dinero y conspiraci贸n de fraude bancario contra el exsecretario de finanzas del estado de Tabasco, su esposa y un socio comercial.

El primer rev茅s

En septiembre de 2017, los fiscales enfrentaron su primer gran rev茅s. Un jurado absolvi贸 a la esposa del exsecretario de Finanzas de Tabasco del cargo de conspiraci贸n para lavado de dinero. Si bien fue condenada por el cargo de fraude, una corte federal de apelaciones luego desestim贸 la condena. En 2019, los fiscales desestimaron la acusaci贸n contra su esposo, as铆 como las demandas civiles que hab铆an presentado un a帽o antes de tener como objetivo los condominios que su familia pose铆a en Los 脕ngeles, la ciudad de Nueva York y Miami y una casa en Sugar Land, Texas, un suburbio de Houston.

Ese mismo a帽o, los fiscales federales en San Antonio resolvieron bajo sello una demanda contra bienes ra铆ces vinculados al ex gobernador de Aguascalientes. Mientras tanto, casi una d茅cada despu茅s de que agentes estadounidenses incautaron por primera vez las cuentas bancarias de Villarreal Hern谩ndez, no ha habido ning煤n movimiento p煤blico en la investigaci贸n de su jefe. Humberto Moreira Vald茅s, el exgobernador de Coahuila, quien tambi茅n se desempe帽贸 brevemente como l铆der del Partido Revolucionario Institucional y asisti贸 al evento de campa帽a de Rick Perry que organiz贸 Castillo, nunca fue acusado en Estados Unidos, ni siquiera despu茅s de que su nombre fuera repetidamente invocado en la corte.

Un testigo en un juicio por drogas aleg贸 que Moreira tom贸 dinero del c谩rtel de los Zetas, mientras que los fiscales dijeron que recibi贸 sobornos de El Drag贸n y se refirieron a 茅l como un conspirador en un plan transfronterizo para vender estaciones de radio en M茅xico mientras se embolsaba dinero robado del gobierno de Coahuila, todas las acusaciones que ha negado con vehemencia a lo largo de los a帽os.

Luis Carlos Castillo El Drag贸n
La justificaci贸n de por qu茅 los fiscales confiscaron esta casa de 3,300 pies cuadrados en los suburbios del centro de Texas permanece bajo sello. Era propiedad de una ex profesora de la Universidad Estatal de Texas vinculada sentimentalmente a Yarrington Ruvalcaba. La profesora nunca impugn贸 el decomiso y el gobierno de los Estados Unidos lo vendi贸 en 2014 por 212,500 d贸lares.

Luego estaba el tema de la casa.

En 2009, El Drag贸n hab铆a pagado casi $ 600,000 por una casa en una subdivisi贸n cerrada de San Antonio, pero luego les dijo a los funcionarios estadounidenses que no sab铆a de qui茅n era la casa. Dijo que simplemente hab铆a enviado dinero a una compa帽铆a de t铆tulos de propiedad para saldar una deuda que ten铆a con Luis Rayet, el due帽o de una compa帽铆a mexicana de taxis a茅reos. Despu茅s de que Castillo pag贸 por la casa, el t铆tulo fue transferido a la suegra de Moreira Vald茅s. En 2013, los agentes del FBI grabaron a Castillo llamando a Rayet para preguntar para qu茅 era el dinero. Rayet dijo que lo estaba usando para otorgar otro pr茅stamo a un amigo. "No se ha pagado, pero espero que me pague alg煤n d铆a", dijo Rayet. En 2017, el gobierno de EE. UU. confisc贸 la casa y luego la vendi贸 por $ 515,000 d贸lares. Pero a pesar de tomar la casa, los fiscales nunca acusaron a Moreira Vald茅s. Varios meses despu茅s de la venta de la casa, los fiscales federales en San Antonio presentaron una demanda para decomisar uno de los aviones de Rayet. Al a帽o siguiente, llegaron a un acuerdo, aunque los detalles est谩n sellados.

Los enjuiciamientos han tenido un impacto duradero: en 2018, el director de la Red de Ejecuci贸n de Delitos Financieros del Departamento del Tesoro reconoci贸 al equipo de S谩nchez por su trabajo, FinCEN ahora requiere informes de transacciones de bienes ra铆ces en efectivo en el condado de Bexar, y el a帽o pasado, el Congreso desliz贸 una enmienda de ley en el texto del presupuesto de Defensa que requerir铆a divulgaciones de propiedad para las compa帽铆as de responsabilidad limitada. Pero muchos de los funcionarios que enfrentaron decomisos de activos civiles a煤n no han sido condenados, y mucho menos han visto un tiempo de c谩rcel significativo.聽

Reynoso Femat, ex gobernador del estado de Aguascalientes, fue condenado por cargos de malversaci贸n de fondos en M茅xico, pero logr贸 evitar la c谩rcel y actualmente se postula para alcalde de la capital del estado. Moreira Vald茅s ha evitado cargos criminales en M茅xico y Estados Unidos, mientras que Torres L贸pez, el exgobernador interino de Coahuila, se declar贸 culpable de un cargo de conspiraci贸n para lavado de dinero y espera sentencia en una c谩rcel cerca de Corpus Christi. Admiti贸 haber lavado 350,000 d贸lares, una fracci贸n del valor de los activos que el gobierno de Estados Unidos le incaut贸.

En marzo, los fiscales abandonaron sus acusaciones de que Tom谩s Yarrington Ruvalcaba, el exgobernador de Tamaulipas, tom贸 dinero de los c谩rteles de la droga y le permiti贸 declararse culpable de un cargo de conspiraci贸n para lavar sobornos pagados a cambio de contratos gubernamentales. Los fiscales dijeron que pedir谩n una sentencia en el extremo inferior de de la sentencia entre nueve y 11 a帽os que probablemente enfrentar谩 en prisi贸n. Eugenio Hern谩ndez Flores, sucesor de Yarrington Ruvalcaba en Tamaulipas, est谩 preso en M茅xico luchando contra la extradici贸n a Estados Unidos.

Y contin煤an surgiendo acusaciones de que pol铆ticos mexicanos est谩n invirtiendo dinero sucio en bienes ra铆ces de Texas. En 2018, un abogado privado del estado mexicano de Veracruz present贸 una serie de demandas contra compa帽铆as de responsabilidad limitada de Texas alegando que lavaron dinero robado por el exgobernador Javier Duarte de Ochoa. Las empresas poseen m谩s de 30 casas, lotes bald铆os y edificios comerciales en el 谩rea de Houston, seg煤n las demandas. En 2020, el estado de Chihuahua, que limita con gran parte del oeste de Texas, anunci贸 que hab铆a encontrado alrededor de 50 propiedades inmobiliarias en Texas, Florida y Nuevo M茅xico pertenecientes al ex gobernador C茅sar Duarte J谩quez.

"Sigo pensando que hay una cantidad sustancial de dinero en alg煤n lugar, probablemente canalizada a trav茅s de los Estados Unidos y estacionada en alg煤n lugar en el mar, y est谩 esperando a estas personas", dice Tony Buzbee, un abogado de lesiones personales de Houston que representa a Veracruz y Chihuahua en juicios en Texas. . 鈥淐uando los atrapen, llegar谩n a un acuerdo con el gobierno. Habr谩 mucha gente pagada. Se escapar谩n de la prisi贸n y todo seguir谩 como de costumbre".

Guillermo Flores Cordero, el empresario de Coahuila, est谩 libre bajo fianza a la espera de sentencia. Tambi茅n lo es H茅ctor Javier Villarreal Hern谩ndez, el segundo tesorero de Coahuila investigado por S谩nchez y su equipo que se declar贸 culpable de conspiraci贸n de lavado de dinero y conspiraci贸n para transportar dinero robado en 2014. A煤n se encuentra en San Antonio, donde inici贸 un negocio de restaurante.

鈥淐reo que hicimos algo asombroso鈥, dice S谩nchez. 鈥溌緿etuvimos la corrupci贸n en M茅xico? Diablos no. Pero creo que cambiamos algunos cursos. Estoy orgulloso de lo que logramos ".

Cuando comenzaron a trabajar juntos en 2008, Flores Cordero y Luis Carlos 鈥淓l Drag贸n鈥 Castillo Cervantes capitalizaron un sistema de corrupci贸n de larga data en M茅xico, as铆 como un Departamento de Justicia de Estados Unidos que ignor贸 en gran medida c贸mo el dinero sucio ingresaba al sistema financiero del pa铆s. Ninguno de los dos ser铆a entrevistado para esta historia, pero el abogado de Castillo, Ricardo Salinas, dijo que lo que hizo su cliente, pagar sobornos por contratos, era una pr谩ctica comercial est谩ndar en M茅xico. Cuando los pol铆ticos le pidieron que los ayudara a mover dinero a Estados Unidos, seg煤n Salinas, Castillo no tuvo m谩s remedio que aceptar si quer铆a mantener su opulento estilo de vida.

Y si bien Estados Unidos hist贸ricamente ha hecho poco para combatir la cleptocracia extranjera, el gran volumen de dinero sucio que se mov铆a a trav茅s del Inter National Bank hizo que fuera imposible ignorarlo.

鈥淓stos muchachos se sal铆an con la suya porque estaban haciendo muy poco鈥, dice Salinas. 鈥淓s como [decir]: vamos, chicos, nos haremos de la vista gorda ante esta mierda, pero est谩n gastando miles de millones de millones de d贸lares. A nadie le import贸 durante a帽os porque no era algo flagrante ".

A pesar del 茅xito de los fiscales en la incautaci贸n de activos de 2012 a 2017, una revisi贸n de los registros judiciales en l铆nea para los distritos judiciales del sur y oeste de Texas no arroj贸 nuevos casos de cleptocracia despu茅s de 2018. Los funcionarios federales se negaron o no respondieron a las solicitudes de entrevistas para esta historia o responder preguntas sobre por qu茅 las investigaciones y los enjuiciamientos se detuvieron tan abruptamente. Sin embargo, los datos recopilados por Transactional Records Access Clearinghouse, una organizaci贸n de investigaci贸n de datos de la Universidad de Syracuse que analiza las estad铆sticas del Departamento de Justicia, revelan que los enjuiciamientos por delitos de cuello blanco, en general, cayeron durante la administraci贸n Trump. Casi todos los enjuiciamientos en el sur de Texas pasaron a un segundo plano en los casos de inmigraci贸n a principios de la presidencia de Trump, seg煤n TRAC.聽

Tambi茅n era una cuesti贸n de personalidades: en 2015, S谩nchez pas贸 a un puesto en Tailandia que rastreaba los activos de los traficantes que operaban en la web oscura. Los miembros restantes de su equipo tambi茅n se trasladaron a diferentes asignaciones o se jubilaron. Cuando un juez pregunt贸 durante una audiencia de 2019 por qu茅 estaban abandonando los casos, Julie Hampton, una fiscal federal en Corpus Christi que hab铆a estado persiguiendo agresivamente los casos de cleptocracia, explic贸: "Estamos teniendo importantes problemas de recursos". Al a帽o siguiente, Hampton dej贸 el Departamento de Justicia para convertirse en juez de primera instancia de EE. UU.

Mientras tanto, en Mission, Castillo Cervantes todav铆a vive en su casa palaciega. El t铆tulo est谩 en manos de una de las empresas de su familia, y despu茅s de declararse culpable de conspiraci贸n de lavado de dinero en 2017, espera su 煤ltimo d铆a en la corte.

Las empresas que controla todav铆a est谩n activas en la compra y venta de bienes ra铆ces en Texas, y sigue siendo generoso con su dinero. En septiembre de 2020, despu茅s de una pausa de 10 a帽os de las contribuciones de campa帽a, Castillo don贸 $ 1,000 a la exitosa campa帽a de reelecci贸n del senador estatal Chuy Hinojosa. Hinojosa dijo que no conoc铆a a Castillo: 鈥淪i lo viera en la calle, no sabr铆a qui茅n era鈥, dice el dem贸crata de McAllen, y no verifica los antecedentes de sus donantes. Dice que donar谩 el dinero.

鈥淗ay muchas transacciones comerciales de ida y vuelta entre M茅xico y Estados Unidos鈥, dice Hinojosa. "Ciertamente no me sorprende que haya lavado de dinero".

* Jason Buch es un reportero independiente con m谩s de una d茅cada de experiencia cubriendo la frontera entre Texas y M茅xico.

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Fotograf铆as: Tomas Muscionico


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